Common places - Balz Engler

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Common places

Stehend denken
"Ich war einmal in Südkorea, und als ich vor den koreanischen Studenten sagte: "Die Zukunft liegt vor uns", da schaute mich der ganze Saal voll Germanistikstudenten entgeistert an. Ich fragte: "Was war falsch?", bekam aber keine Antwort. Später habe ich ein paar dieser Studenten in einem kleinen Kreis getroffen und sie bekniet mir zu sagen, was an dem Satz: "Die Zukunft liegt vor uns" falsch sei. Eine Studentin sagte dann schüchtern: "Die Zukunft liegt hinter uns. Vor uns liegt die Vergangenheit. Die Vergangenheit kann ich sehen, also liegt sie vor mir. Die Zukunft kann ich nicht sehen, also liegt sie hinter mir."
"Ich glaube, der Unterschied liegt darin begründet, dass Asiaten stehend denken und wir Westler gehend. Für uns liegt die Zukunft vor uns, weil die Füsse entscheidend sind, nicht der Kopf, nicht die Augen."
Peter Bichsel, Was wäre, wenn? Ein Gespräch mit Sieglinde Geisel. Zürich: Kampa, 2018. 129-30.

Finnish women
"Finnish women are tremendous, [...] I got so used in England to women pretending they were a bit sillier when they were in the company of men so as not to frighten them off, but here women take the initiative. It is a very matriarchal society." Neil Hardwick in Michael Booth, The Almost Nearly Perfect People (Vintage 2015: 286-87)

During the Brexit discussions on a second vote Theresa May was given the speech bubble in Private Eye: "The people voted in a General Election. It would be a betrayal of our democracy to hold another one …” 1483, 16 Nov. 2018. 29.

Die Natur der Katzen
"Weltweit befassen sich zwei Dutzend wissenschaftliche Studien mit den Charaktereigenschaften von Katzen, und die Ergebnisse deuten stark darauf hin, dass Katzen ihre Besitzer umbringen und essen würden, wenn diese kleiner wären." Die Zeit, 14.6.2018. 21

In the know
The WEF in Davos is the place "where billionaires tell millionaires what the middle class feels.” Jamie Dimon
playing, whose end [...] is to hold, as ’twere, the mirror up to nature (Hamlet)
Kunst ist nicht ein Spiegel, den man der Wirklichkeit vorhält, sondern ein Hammer, mit dem man sie gestaltet." (Ohne eindeutige Quelle, oft Karl Marx zugeschrieben, im englischen Sprachbereich auch Bertolt Brecht)


"when you can measure what you are speaking about, and  express it in numbers, you know something about it; but when you cannot  measure it, when you cannot express it in numbers, your knowledge is of a  meagre and unsatisfactory kind; it may be the beginning of knowledge,  but you have scarcely in your thoughts advanced to the state of Science, whatever the matter may be." Lord Kelvin, "Electrical Units of Measurement" PLA, vol. 1, , 1883-05-03.

Good question

"Was the late Neil Armstrong, whose footprint remains intact on the windless moon, happier than the namelesss hunter-gatherer who 30'000 years ago left her handprint on a wall in Chauvet Cave?" Yuval Noah Harari, Sapiens: A Brief History of Humankind  (2014), 421.


"Boredom as a factor in human behaviour has received, in my opinion, far less attention than it deserves. It has been, I believe, one of the great motive powers throughout the historical epoch, and is so at the present day more than ever." Bertrand Russell, The Conquest of Happiness (1930), 57

Big science

"Organisation ist [...] der Feind von Innovation--und Koordination der von Motivation." Gottfried Schatz, Urknall, Sternenasche und ein Fragezeichen (Zürich: Verlag NZZ, 2016), 81.

Wahrheit 2

"Wahrheit ist, was stehen bleibt, wenn wir nicht weiter fragen mögen, aus Bequemlichkeit oder aus Angst vor den Antworten."

A. A.

Zweifel dient der Wahrheit

"Nur wer die Wahrheit liebt, kann immer nach ihr suchen. Und dies ist  der Grund dafür, weshalb der Zweifel nicht der Feind der Wahrheit ist,  sondern ein ständiger Antrieb, nach ihr zu suchen. Nur wenn man wirklich  an die Wahrheit glaubt, weiss man, dass der einzige Weg, sie immer  lebendig zu halten, ebendarin besteht, sie immerzu in Zweifel zu  ziehen." Nuccio Ordine, Von der Nützlichkeit des Unnützen: Warum Philosophie und Literatur lebenswichtig sind .(München: Graf. 2014). 203-04

Feiern bildet

"Jubiläen sind meinungsbildende Massnahmen". Alexander Demandt, Zeit, eine Kulturgeschichte (2015). 346.

How disciplines work (together)

Each group of "men of science" was well aware of what those in other groups were doing, and cultivated friendly relationships with them, but they were in effect staking out distinctive intellectual territories over which they could properly claim authority and expertise. (Rudwick, M. J. S. (2014): Earth's deep history. How it was discovered and why it matters. 282)

What is life?

Life is a sexually transmitted terminal condition. View of a retired doctor quoted in The Guardian Weekly 30.10.2015


"Das Gros der Aufsätze in den Geisteswissenschaften aber wird realistischerweise gar nicht geschrieben, um gelesen zu werden, sondern um geschrieben worden zu sein." Jürgen Kaube, Im Reformhaus (2015). 99.


"Close Reading. Die Kunst, zu lesen, was nie geschrieben wurde, um ein Buch zu schreiben, das nie gelesen wird." Eric Jarosinski, Nein. Ein Manifest.


"Die Schweizer sind stolz darauf, so schöne Berge geschaffen zu haben." Ludwig Hohl

Cum grano salis

"In einer Zeit, in der das Finanzwesen alles entscheidet, sprechen unsere Politiker nur aus Heuchelei noch von Demokratie. Die Institutionen der Demokratie sind übrig geblieben, ihre Rituale. Wir halten Wahlen ab, wie manche Urvölker Regentänze aufführten. Hatten ihre Tänze Einfluss auf den Gang der Wolken?" Franco Berardi, WoZ 16.7.2015, 25.


"There are these two young fish swimming along, and they happen to meet an  older fish swimming the other way, who nods at them and says, "Morning,  boys, how's the water?" And the two young fish swim on for a bit, and  then eventually one of them looks over at the other and goes, "What the  hell is water?"" John Foster Wallace in The Guardian 20-9-2008

On Latin

"I must needs acknowledge, that the Greeke and Latine tongues, are great ornaments in a Gentleman, but they are purchased at over-high a rate." Montaigne, Essays (1595), "On educating children"


"When the axe first came into the forest, the trees said: 'At least the handle is one of us'." Turkish proverb, qtd. by Gabriel Egan, London Review of Books, 9 April 2015: 4.


"To do is to be (Marx); To be is to do (Sartre); Do be do be do (Sinatra)" Graffiti, quoted in Chris Rojek, Celebrity (2001)

Yes, indeed

"Saying that cultural objects have value is like saying that telephones have conversations." Brian Eno

"his unlistening eyes"  Detail, describing a politician, in the great Trinidadian novel Salt by Earl Lovelace. (Faber 1996, p. 230)

Alles wird gut
"Es wurden Massnahmen eingeleitet, um die Untersuchung vorzubereiten." Das Eidgenössische Departement für Wirtschaft, Bildung und Forschung zu einem Korruptionsfall. (Newsnetz 7.2.2014)

Sag es

Dazu gäbe es noch viel zu sagen, wenn man müsste was. (Soll im Berner Kantonsparlament angekündigt worden sein.)
Es ist schon alles gesagt, nur noch nicht von allen. (Karl Valentin)

Die Unhintergehbarkeit der Sprache

"Das gilt [...] nicht nur in der Philosophie, sondern auch in jenen Geisteswissenschaften, die mit aller empirischen, logischen und philologischen Sorgfalt weniger zählen und messen als erzählen und ermessen." (Michael Hagner, "Schopenhauers Albtraum")

A foolish consistency is the hobgoblin of little minds, adored by little statesmen and philosophers and divines. (Emerson, "Self-Reliance")

Hatte ich nicht gewusst
In der Nähe der Tell-Kapelle am Vierwaldstättersee befindet sich der höchste Affenbrotbaum nördlich der Alpen. (

Quote me

A writer appears to more advantage in the pages of another's book than in his own. In his own he waits as a candidate for your approbation; in another's he's a lawgiver. (Emerson, "Quotation and Originality")

Durch Demut dem anderen dessen angemasste Macht vorzuführen, das scheint mir eine Schweizer Kulturchiffre zu sein [...]. (Stefanie Carp in MIMOS 2011: Christoph Marthaler, 104).

A Freudian slip

A Freudian slip is when you think one thing and say your mother. (Anonymous)

One of the most basic principles [of science] is that there are laws which are valid independently of space, time, temperature, and which hold during the first fractions of a second of our universe as well as today. Now if that is not a big myth, then I really don't know what is! (Paul Feyerabend, The Tyranny of Science, Cambridge: Polity, 2011. 69)

Meeting the challenge

They say the test of literary power is whether a man can write an inscription. I say, "Can he name a kitten?" (Samuel Butler)

Premium bullshit can transcend itself through its own performativity. (Glen Newey in the London Review of Books 17 March, 2011, 40)

So ist es
Die kleinen Fische hängt man, die grossen lässt man laufen. (Rudolf Elmer, Schweizer Whistleblower, im Interview)


Über die Frage, ob das Lamm, dessen Rücken wir gerade verzehren, ein Selbstbewusstsein hatte, bevor es totgeschlagen wurde, denken wir lieber nicht nach. (Reinhard Brandt, Können Tiere denken?
Frankfurt: Suhrkamp, 2009. 11)

Finnischer Tango
Während im argentinischen Tango Rhythmus- und Tempowechsel für erotischen Kitzel sorgen, beschreibt der Komponist Toivo Kärki den finnischen "Geh-Tango" als Mix aus slawischer Romanze und deutschem Marschschritt. NZZ 29.4.2010, S. 21.

Clue: "An important city in Czechoslovakia", four letters. Solution: OSLO. Ximenes in Roger Millington, The Strange World of the Crossword , 81)


There really seems to be a limit to almost everything. (Lorelei Lee in Anita Loos, Gentlemen Prefer Blondes
, June 1st and elsewhere)

Alles, was eine grosse Wirkung getan hat, kann eigentlich gar nicht mehr beurteilt werden. (Walter Benjamin, Gesammelte Schriften II, 467)


Pratique entre toutes énigmatique, archaïque face au déluge audio-visuel, et pourtant si puissante si on y lit ce qu'elle est : l'unique, l'impossible nomination qui fait être toute expérience subjective en son état d'infini. (Julia Kristeva, Semiotikë.
1978 edition)

Who we are
Memory is identity. I have believed this since--oh, since I can remember. (Julian Barnes, Nothing to be Frightened of, 140)


Ich werde produktiv, wenn ich mit Leuten zusammen bin. Bin ich allein, habe ich die Tendenz, einzuschlafen bei der Beschäftigung mit intellektuellen Gegenständen. Deswegen fiel die Wahl notwendigerweise aufs Theater. (Peter Stein im Interview, NZZ
2./.3. Mai 2009, B1.

Simple minds
Researchers used brain scans to show that when straight men looked at women in bikinis, activity increased in the premotor cortex, which is involved in urges to take action. The same area lights up before using power tools to do DIY. (The Guardian Weekly, 06.03.09. 31)

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